HDG explica: ¿Qué es una API?

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En una internet llena de acrónimos confusos y desconocidos, puede ser fácil confundirse. Un acrónimo web que puede haber escuchado pero nunca se sintió inspirado a mirar es «API».

¿Qué es una API? API es un acrónimo de Interfaz de programación de aplicaciones, y es el nombre de un conjunto de rutinas y protocolos que facilitan mucho el proceso de creación de aplicaciones de software.

Una forma sencilla de ver una API es como una hoja de ruta que indica a los componentes de un software cómo interactuar. Sin el uso de una API, el código fuente podría verse como un desorden confuso y confuso.

Sin embargo, las API son complejas y requieren más que un breve resumen. En este artículo, repasemos cómo funcionan las API y qué sitios y servicios las utilizan.

¿Qué es una API y cómo funciona?

Ahora que hemos establecido que una API es un conjunto de rutinas que apuntan al software en la dirección correcta, ¿cómo funciona exactamente todo esto?

La mejor manera de explicar la funcionalidad principal de una API es proporcionar un ejemplo del mundo real. Servicios de entrega de alimentos, como GrubHub, son increíblemente populares en este momento, así que analicemos cómo podría funcionar el código detrás de aplicaciones móviles como estas.

Cuando busca un restaurante o un alimento en una de estas aplicaciones, recibe resultados relevantes basados ​​en sus palabras clave y ubicación. Al seleccionar un resultado, se le presentan opciones de alimentos, tiempos de entrega y más opciones específicas del restaurante.

Para programar su entrega, debe producirse una conexión entre el sitio web de entrega y una base de datos: el sitio web es el frontend y la base de datos el backend. La base de datos es lo que almacena los datos de todos estos restaurantes, su disponibilidad por ubicación, horario de operación, menús y más.

La API es la conexión entre esta base de datos y el sitio web o la aplicación que presenta sus datos. Es importante que haya una API para crear esta conexión, en lugar de usar datos codificados, principalmente debido a la popularidad de las integraciones de terceros.

Por ejemplo, sería beneficioso para un sitio web si los agregadores de terceros pudieran enumerar y organizar todos los restaurantes y artículos que tiene disponibles, ¿verdad? Sin una API, esto no sería posible sin el uso de técnicas ineficientes de raspado web.

La API es la interfaz responsable de enviar los datos de la base de datos a la aplicación, ya sea un sitio web, una aplicación móvil o cualquier otra cosa. Las API se han convertido en la forma estándar de acceder y comunicar datos de aplicaciones a través de la web, y cada sitio web o servicio importante que depende de la conectividad de terceros se beneficia enormemente al proporcionar uno.

¿Qué tipos de API existen?

Hay varios tipos diferentes de protocolos API, pero los tres más populares son SOAP (Protocolo simple de acceso a objetos), REST (Transferencia de estado representacional) y RPC (Llamada a procedimiento remoto).

API de SOAP

SOAP se introdujo por primera vez a fines de la década de 1990 y permitió que las aplicaciones compartieran recursos de una manera simple mediante el uso de conexiones de red. SOAP se basa en protocolos estándar, como HTTP y SMTP, que permiten su uso en prácticamente todos los entornos debido a la popularidad de dichos protocolos.

Su principal fortaleza es que es ampliamente utilizado y establecido. Si no está roto, no lo arregles.

API REST

REST fue introducido en 2000 por Roy Fielding. Su objetivo inmediato era actuar como respuesta a muchos de los problemas que fueron creados por la adopción generalizada de SOAP.

Al igual que SOAP, REST se basa en HTTP para transferir información entre aplicaciones. Sin embargo, una diferencia importante que lo distingue de SOAP, que requiere que los datos se transmitan a través del formato de datos XML, es que admite JSON. JSON es un formato de datos que muchos coinciden en que es más fácil de leer y escribir. Además, las API REST pueden almacenar datos en caché, lo que permite un rendimiento mucho mejor.

REST ahora representa más del 80% de todas las API, según un informe de 2017 de Cloud Elements.

API de RPC

Las API de RPC vienen en muchos sabores, pero como aprendimos de las API de REST, JSON es un formato de datos muy popular, por lo que JSON-RPC es el más popular.

JSON-RPC es un protocolo más adecuado para minimalistas y usuarios que confían en la sencillez de su API. Su alcance es mucho más estrecho en comparación con SOAP y REST, y es muy limitado en su flexibilidad y conjunto de comandos, pero para algunos desarrolladores, menos es más.

Hay otros tipos de API basados ​​en RPC, como gRPC, pero JSON-RPC es lo ideal si su prioridad es la simplicidad de implementación.

¿Quién usa las API?

Los desarrolladores de cualquier tipo, ya sea frontend o backend, deben tener experiencia trabajando con API. En términos de sitios web o servicios web, prácticamente todos los jugadores principales tienen algún tipo de API disponible, el más obvio es Windows.

Dado que Microsoft Windows es el sistema operativo más popular del planeta, es natural que los desarrolladores de aplicaciones necesiten un conjunto de pautas sobre cómo interactuar con su interfaz de usuario. Sin acceso al API de Windows, programar una aplicación que depende en gran medida de la interacción con el sistema operativo sería un gran dolor de cabeza.

Existen miles de API, algunas gratuitas y otras de pago. Estos son solo algunos ejemplos que vale la pena considerar:

  • API para desarrolladores de Google Play: Tareas de publicación y administración de aplicaciones relacionadas con Google Play
  • API de Skyscanner: API basadas en viajes relacionadas con vuelos, alquiler de automóviles y más
  • API de Twilio: Permite el envío y la recepción programáticos de llamadas telefónicas
  • API de Discord: Permite a los usuarios crear los bots que hacen de Discord el servicio de mensajería que es hoy
  • API de IPinfo: Dirección IP y datos de geolocalización sobre la marcha para su sitio web o aplicación

Las API son uno de los conectores clave detrás de algunos de los sitios web y aplicaciones más grandes e importantes de la web. Si bien es posible que el usuario promedio no pueda ver los beneficios que brindan las API, son una bendición para los desarrolladores y los servicios web.

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